Un resfriado es una infección causada por un virus. Es una enfermedad común y normalmente leve que afecta la nariz y la garganta. 
 
La evolución de un resfriado
Acerca de los resfriados
Síntomas de un resfriado
Complicaciones de un resfriado
Causas de un resfriado
Diagnóstico de un resfriado
Tratamiento de un resfriado
Prevención de un resfriado 

La evolución de un resfriado

 

 

Acerca de los resfriados

Los resfriados pueden ser causados por cientos de tipos de virus distintos. Alrededor de la mitad de todos los resfriados son causados por los rinovirus.
 
Como promedio, los adultos tienen de dos a cinco resfriados por año y los niños en edad escolar pueden tener hasta ocho resfriados al año. Los adultos que están en contacto con niños suelen tener más resfriados. Esto se debe a que los niños generalmente portan más del virus y por más tiempo.
 
En el Reino Unido, es más probable que usted se resfríe durante los meses de invierno, aunque hasta el momento no se sabe bien por qué.
 

Síntomas de un resfriado

El virus del resfriado crece en las superficies tibias y suaves de su nariz, garganta y senos nasales, por lo que estos son los lugares donde suelen manifestarse los síntomas. El primer síntoma es a menudo dolor o irritación de garganta. Los síntomas principales de un resfriado en adultos y niños mayores son:
 

  • congestión nasal
  • estornudos o secreción nasal 
  • tos
  • dolor de cabeza
  • dolores musculares
  • dolor de oído
  • dolor en los senos nasales
  • sensación general de cansancio

 
Los niños pequeños y los bebés podrían tener otros síntomas, incluyendo:
 

  • problemas para alimentarse
  • estar intranquilo o irritable
  • fiebre
  • ganglios inflamados en el cuello

 
Si su hijo tiene la nariz congestionada, esto puede hacer que le resulte difícil respirar y dormir.
 
Los síntomas generalmente comienzan al primer o segundo día de haber contraído la infección y duran aproximadamente una semana. A veces los síntomas pueden durar hasta dos semanas.
 

Complicaciones de un resfriado

La mayoría de los resfriados son leves y no causan ningún otro problema de salud. Sin embargo, en muy raras ocasiones, un resfriado puede derivar en complicaciones. En adultos y niños mayores podría derivar en:
 

  • inflamación de los senos nasales (sinusitis), lo cual puede causar dolor en el rostro y la cabeza
  • una infección respiratoria o  neumonía: esto es más frecuente si usted es mayor, fuma o tiene una enfermedad que afecta su sistema inmunológico.
  • empeoramiento del asma

 
En los niños pequeños, la complicación más frecuente de un resfriado es la infección en el oído medio. En los niños muy pequeños y los bebés puede derivar en una infección respiratoria, neumonía o crup.
 

Causas de un resfriado

Usted puede contagiarse de un resfriado mediante el contacto personal cercano con alguien que esté infectado con el virus.
 
El virus del resfriado se propaga a través de las diminutas gotitas que las personas expulsan cuando tosen o estornudan. También puede contagiarse de un resfriado a través del contacto directo con una persona que esté resfriada, por ejemplo, al darle la mano o al tocar algo que la misma haya tocado recientemente. El virus del resfriado pasa a sus manos y luego, cuando usted se toca la nariz o la boca, puede transmitirse el virus a sí mismo.
 

Diagnóstico de un resfriado

La mayoría de las personas pueden diagnosticarse el resfriado a sí mismas o a sus hijos, sin necesidad de consultar a su médico de cabecera. Sin embargo, si usted está preocupado porque sus síntomas son más graves o porque no mejora, consulte a su médico de cabecera.
 

Tratamiento de un resfriado

Para la mayoría de las personas, el resfriado mejorará por sí solo a la semana del inicio de los síntomas sin ningún tratamiento específico. Sin embargo, existen tratamientos que pueden ayudar a aliviar los síntomas y hacerle sentirse mejor. Puede adquirirlos en su farmacia, lo cual quiere decir que puede tratarse usted mismo sin necesidad de consultar a su médico de cabecera.
 
No existe una cura para los resfriados. Los antibióticos, que tratan infecciones causadas por bacterias, no sirven para los virus del resfriado.

 
Autoayuda

Existen varias medidas de autoayuda que podrían ayudarle a aliviar los síntomas de un resfriado.
 

  • Beber suficientes líquidos para evitar la deshidratación.
  • Inhalaciones de vapor con mentol y gotas o atomizadores nasales con agua salada pueden ayudar.
  • Los ungüentos mentolados pueden ayudar a aliviar los síntomas en los niños.
  • Las bebidas calientes (especialmente con limón), las sopas calientes y las comidas picantes pueden ayudar a aliviar la irritación y el dolor de garganta. 
  • Chupar caramelos o pastillas para la garganta que contengan mentol o eucalipto puede aliviar su garganta.
  • Hacer gárgaras con agua con sal puede servir para el dolor de garganta.

 
Es aconsejable que procure descansar lo suficiente si está resfriado. Normalmente no es necesario faltar al trabajo o a la escuela.
 

Medicamentos

Si tiene dolores musculares, dolor de cabeza, dolor en los senos nasales o dolor de garganta, puede tomar paracetamol o ibuprofeno como analgésico. Si tiene fiebre, estos medicamentos le ayudarán a bajarla.
 
Es importante que controle la dosis de los distintos tipos de medicamentos que esté tomando. Cuando está usando más de un producto, por ejemplo, tabletas, cápsulas y una bebida caliente de limón que contienen el mismo ingrediente activo, como paracetamol, es fácil que, accidentalmente, exceda la dosis diaria.
 
Los niños pueden tomar paracetamol o ibuprofeno en forma líquida. Consulte a su farmacéutico sobre los analgésicos apropiados para su hijo.
 
Si tiene la nariz o los senos nasales congestionados, las tabletas descongestionantes pueden servirle para aliviar los síntomas. Los atomizadores nasales también pueden aliviarle la congestión nasal por unas pocas horas, pero si los usa durante demasiado tiempo pueden provocarle una congestión de rebote. No se debe dar descongestionantes a los niños menores de seis años y tampoco deben tomarse si se están tomando medicamentos para bajar la presión arterial.
 
Algunas personas encuentran útil tomar medicamentos para la tos, aunque no es probable que sean efectivos para tratar los síntomas de un resfriado común. Para los niños menores de seis años puede usarse glicerina, miel y limón.
 
Lea siempre el prospecto de información al paciente que viene con el medicamento, y si tiene preguntas, consulte al farmacéutico.

 
Medicamentos complementarios

Existen diversos suplementos y medicamentos complementarios muy populares para la prevención y el tratamiento del resfriado. Ellos incluyen la vitamina C, el mentol, el zinc, el ajo y la equinácea. 
 
El mentol puede servir para aliviar la congestión nasal por su sensación refrescante. También puede ayudar a aliviar los síntomas del dolor de garganta y de la tos porque contiene un anestésico local que adormece el área.
 
No existen suficientes pruebas que sugieran que tomar vitamina C, caramelos de zinc o ajo o equinácea sea probablemente efectivo para el tratamiento de un resfriado.
 
Los medicamentos complementarios pueden interactuar con otros medicamentos, por lo que siempre debe informar a su médico o farmacéutico de todos los medicamentos que está tomando.
 

Prevención de un resfriado

Los virus que causan los resfriados son muy comunes, por lo que los resfriados pueden ser muy difíciles de prevenir.
 
Los virus del resfriado a menudo se transmiten a través del contacto directo, por lo tanto, si alguien está resfriado usted puede evitar el contagio manteniendo una buena higiene. Por ejemplo, no comparta toallas, lávese las manos con agua caliente y jabón y limpie las superficies como los picaportes y los juguetes que han sido tocados por la persona resfriada

Esta sección contiene respuestas a preguntas comunes sobre este tema. Las preguntas fueron sugeridas por profesionales de la salud, comentarios en el sitio web y consultas por correo electrónico.
 
¿Por qué no existe una cura para el resfriado común?
¿El estrés puede estar asociado al contagio de un resfriado?
¿Durante cuánto tiempo puedo contagiar?
 

¿Por qué no existe una cura para el resfriado común?

No existe una cura para el resfriado común porque es difícil producir una vacuna o medicamento que proteja contra todos los distintos tipos de virus que provocan resfriados.
 

Explicación

Los resfriados son muy comunes y la mayoría de las personas tienen al menos un resfriado cada año. Esto se debe a que hay al menos 200 tipos de virus distintos que pueden causar un resfriado. El rinovirus es el más común y existen más de 100 tipos diferentes de este virus. Por lo tanto, aunque su organismo adquiera inmunidad para un tipo de virus, otro tipo de virus distinto puede provocarle otro resfriado. Es por esta razón que los científicos no han podido desarrollar aún una vacuna o medicamentos para prevenir los resfriados.
 

¿El estrés puede estar asociado al contagio de un resfriado?

Sí. Es más probable que usted se resfríe si está estresado.
 

Explicación

Existe una relación entre el estrés y la probabilidad de contraer una infección. Las investigaciones sugieren que si usted está estresado en su vida diaria, entonces es más propenso a desarrollar una infección que alguien que no esté estresado. Esto significa que es más probable que contraiga un resfriado y desarrolle los síntomas si usted está estresado.
 
Los médicos no saben aun exactamente por qué el estrés hace que las personas sean más propensas a desarrollar infecciones, pero se cree que el estrés afecta el modo en que el sistema inmunológico combate las infecciones.
 

¿Durante cuánto tiempo puedo contagiar?

Usted contagia más durante los primeros dos o tres días de un resfriado, cuando tiene estornudos, tos y la nariz le moquea. A pesar de que los síntomas desaparecerán en una o dos semanas, usted puede seguir contagiando durante varias semanas.
 

Explicación

Cuando alguien le contagia el virus del resfriado, normalmente usted demora dos días en desarrollar los síntomas. Usted contagiará más al comienzo del resfriado cuando tenga síntomas como tos, estornudos y nariz que moquea. Esto se debe a que usted transmitirá el virus al toser y estornudar, así como por contacto directo, como cuando usted, por ejemplo, se sopla la nariz, el virus quedará en sus manos. 
 
Es probable que sus síntomas sean peores durante los primeros dos o tres días del resfriado y después usted debería, gradualmente, comenzar a sentirse mejor. La mayoría de los adultos y niños mayores normalmente tienen síntomas durante una semana, mientras que los síntomas en niños pequeños pueden demorar hasta dos semanas en desaparecer. Sin embargo, usted puede seguir contagiando durante varias semanas.

 

Más información

Fuentes

  • Common cold. Clinical Knowledge Summaries. www.cks.nhs.uk, publicado en mayo de 2007.
  • Common cold centre. Cardiff University. www.cardiff.ac.uk, consultado el 1 de septiembre de 2010
  • Common cold medications. Cardiff University. www.cardiff.ac.uk, consultado el 2 de septiembre de 2010
  • Arroll B, Kenealy T. Antibiotics for the common cold and acute purulent rhinitis. Cochrane Database of Systematic Reviews. 2005, Issue 3. doi: 10.1002/14651858.CD000247.pub2.
  • Aspirin. Joint Formulary Committee, British National Formulary. 55th ed. London: British Medical Association and Royal Pharmaceutical Society of Great Britain, 2010
  • Common cold. Clinical Evidence. www.clinicalevidence.bmj.com, publicado en junio de 2008.

Artículos relacionados

La bronconeumonía es una enfermedad respiratoria provocada por una infección vírica. Los bebés que tienen entre tres y seis meses de edad son quienes...
  Las adenoides y las amígdalas son pequeñas protuberancias de tejido ubicadas en la parte posterior de la nariz y la garganta. La operación para...